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【轉載】USB DAC選購指南(一)

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2010年才剛剛結束,我們已經看到許多優質USB DAC問世,而2011年的CES大展更預告數位訊源加裝USB端子已是大勢所趨,所謂「傳統CD」都已經在思考加裝USB輸入介面的可能性,而較早洞見趨勢者更已領先推出產品,由此可見,「用電腦聽音樂」已是被許多音響品牌認可的事實了。可是,在為自家音響系統「添購」一部電腦時,音響迷該做些什麼?USB DAC當然是非買不可的器材之一,但電腦和音響之間如何連接?USB DAC如何使用?如何挑選?如何搭配?音樂檔案從哪兒來?或許在花錢之前,我們可以預先做一點基本功課,按部就班進入用電腦播放音樂的領域,以免多走冤望路,多花冤望錢。

電腦進入音樂與音響產業為時已久,早在1970年代錄音室就開始採用數位編輯技術,而CD的發明更讓電腦科技成為單純的消費性電子產品,引領風潮數十年。以目前來看,CD依然是「實體音樂載體」的主流,但連續十年來銷售節節敗退,雖然還沒到「風燭殘年」之境,但前景確實岌岌可危。實體CD銷售敗退早年受盜版影響,現在則是網路下載苦苦相逼,不過這是唱片產業的難題,和消費者轉向「用電腦聽音樂」是兩個題目,我們就不多討論。現在愛樂者興起「用電腦聽音樂」的念頭,主要是硬碟容量超大,使用管理方便,取得成本又越來越便宜,而「嚴肅」發燒友則是發現所謂「高解析度」音樂檔案,幾乎就是錄音室母帶品質,可以進一步「接近錄音現場」。只是高解析度音樂檔案雖然有了,但該用什麼電腦來播放?這些看起來是新問題,但隨著個人電腦產業快速的發展,實際應用的答案也越來越清楚。

來,讓我們看看「用電腦播放音樂」有哪些優點?

一、十足的方便性:用電腦播放音樂,基本上音樂檔案儲存在硬碟上面,而硬碟「單位成本」的價格只有一個趨勢,就是越來越便宜,如此一來,建構超大音樂資料庫絕對不是夢想。1TB的硬碟就算以WAV格式直接把CD存進去,最少可以存入1,600張以上,如果採用無損失壓縮或更大的壓縮比率,1TB可以存進去的音樂更是驚人。眾多音樂檔案存入硬碟,自然需要管理,而目前主流的音樂播放軟體都包含基本的管理功能。更棒的是:這些音樂播放軟體大部分都是免費的!對一般人而言,iTunes、Foobar2000或MediaMonkey都已經很好用了,如果想要整合更多功能,付費的J.River也是不錯的選擇。總之,對擁有數千張CD收藏者,電腦資料庫管理絕對是免去每天在CD架上找CD的煩惱,靠資料庫搜尋關鍵字就能一指搞定,方便性百分百。此外,出門時還可以帶著隨身硬碟,重量很輕,但可以儲存成千上百張CD,這在「實體CD」時代完全無法想像。
500GB的2.5吋隨身硬碟和一張CD唱片差不多大,卻可以裝進相當於700至1000張CD唱片的音樂檔案,這在過去實在難以想像。
二、無所不包的格式支援:在「實體數位載體」時代,我們聽音樂要買CD唱盤,看DVD要買DVD唱盤,換了藍光格式也得買一部BD(雖然BD現在幾乎也是無所不包,連上網也行),可是電腦早就已經在作業系統的支援下,各種格式通吃。不管是CD還是DVD,放進去就會自動辨識,啟動相對應的播放軟體。萬一格式不支援,沒問題,連上網去就能搜尋到對應的CODEC。電腦結合網路之後,格式支援的「後勤補給」早已經不是問題。相較之下,傳統CD唱盤和DVD都只有「單一用途」,雖然幾乎不可能「當機」,但功能就很有限了。電腦這種無所不包的檔案適應能力,對於網路下載各種高解析度數位母帶更是重要,因為著作權保護,有些高解析度音樂內藏保護,禁止各種「實體」備份,非得用電腦播放不可,這招真狠,發燒友不好好搞電腦來播音樂也不行。

三、多樣化的「數位輸出」介面:咦?這裡不是要討論USB DAC,怎麼講起電腦多樣化的數位輸出來了?雖然目前大部分的討論焦點集中在USB DAC,但實際上電腦輸出的介面也可說是「無所不包」,效果甚至比USB介面更好,像是傳統的S/PDIF!一張好的音效卡(或者說夠專業的音效卡)一定包含S/PDIF介面,而且光纖、同軸、AES/EBU通通都有,這樣才夠專業。如果沒有加裝「不便宜」的專業音效卡,就沒有S/PDIF輸出了嗎?未必,就算是一般筆記型電腦,至少都有標準3.5mm耳機輸出,但很多人都忽略了這個「類比」耳機輸出,其實是數位與類比通用輸出,內中藏著光纖輸出,這就是S/PDIF數位輸出,只要買一個3.5mm光纖轉接頭就可以使用了。
USB DAC多半也具備S/PDIF與光纖輸入,因此原有的CD唱盤、DVD唱盤也都可以使用。
四、超方便的「備份」製作:買了正版CD或DVD,很多人都會怕心愛的收藏被刮壞。在著作權法的規定範圍內,我們可以「燒錄」一份拷貝,走一趟光華商場,到處都有CD、DVD空白片專賣店,大家就知道「備份」這件事情有多麼盛行了(這裡說的是合法備份,不是燒來分送親朋好友喔!)。不過燒錄CD滿耗時間的,更不用講燒錄DVD還得學會十八般武藝,想辦法破解各式各樣的保護(奇怪,不是可以合法燒錄一張備份嗎,怎麼DVD這麼惡劣,我買了正版還不給燒?)。不過現在到了「電腦音樂(影音)伺服機」時代,大容量硬碟不夠看,想好好保護音樂軟體收藏,單單存在硬碟裡還有風險,哪天硬碟壞了,一切付諸東流。預防措施很簡單,買一套RAID磁碟陣列,存入音樂時同步備份,或者使用NAS網路硬碟,也有同步備份解決方案,而且備份方法通常很簡單,多半已設計成「一鍵搞定」,比起CD或DVD燒錄備份容易多了。
音樂檔案的備份十分容易,硬碟不是不會壞的,請確實做好備份,以免心血化為烏有。
五、遙控功能隨手可得:遙控電腦?我講的可不是遠端連線操作,而是用Wi-Fi或藍牙遙控電腦裡面的音樂播放軟體。好,那遙控器長什麼樣子?就是你天天在用的手機啊!這幾年智慧型手機熱賣,Andorid系統可以加裝遙控APP,如果你是蘋果一族,iPhone和iPod Touch都可以加裝「Remote」軟體,馬上變成超炫的觸控螢幕遙控器,這種遙控器可比傳統音響厚重的遙控器漂亮多了,也好玩多了。更棒的是:大部分遙控軟體都「免費」!
具有Wi-Fi功能的智慧型手機都可以做為電腦播放音樂時的遙控器,iPhone現在甚至已經可以直接傳輸音樂檔案,播放與控制更為方便。講了這麼多用電腦聽音樂的好處,可能很多人已經躍躍欲試了。別急,天下事永遠有正反兩面,沒有什麼絕對好的,接下來就讓我們看看用電腦聽音樂哪裡「不怎麼好」?

一、設定麻煩,有時還會當機:PC幾十年來都有這些問題,而且電腦強調多工,我們買一部電腦不僅要聽音樂,還要上網、找資料、寫功課、做簡報……,難保不出問題。平常工作電腦有時候就會罷工了,要試聽音樂聽到一半「罷工」,那不是很煞風景?是的,編輯也經常遇到相同的問題,但用電腦不就是這樣?

二、知識進步趕不上規格變化:雖然播放軟體大多數可以「正確」辨識音樂格式,但音樂格式規格的變化,讓「正確」的對應設定常常出狀況。譬如下載了高解析度24bit/192kHz的FLAC音樂檔案(通常要花一點錢,還不便宜),可是iTunes不讀FLAC,這才發現英雄無用武之地。換成Foobar2000來讀FLAC,則要瞭解如何設定正確的編碼和取樣頻率,才能讓HD音樂檔案發揮效果。還沒完?就算音樂播放軟體的設定都OK了,輸出到USB DAC時是不是支援?多如牛毛的設定,加上眼花撩亂的音樂播放軟體,還要好好和USB DAC配對,唉,饒了我吧,買一部高檔CD,直接放不就好聽了嗎,幹嘛這麼麻煩?雖然傳輸的是數位訊號,但USB線對於聲音的影響頗大,請慎選一條適合的線材。
三、買不到「夠好」的電腦:什麼樣的電腦才夠資格擔當「音樂伺服器」?如果用Hi End音響的標準,市面上的電腦全部不合格,裡面裝的是廉價的交換式電源,主機板到處是插槽,EMI與RFI干擾到處都是,怎麼沒有人想去包覆「隔離」?嘿,你是買一部「電腦」,別計較那麼多。現在買電腦不貴,有人想到「用心」做一部「音樂專用」極品電腦,售價肯定遠高於傳統電腦。音響業界有沒有人做?有的,英國Meridian Sooloos其實骨子裡就是一部電腦,但製作超用心,加上超好用的資料庫管理,超友善的觸控面板,DAC核心還掛上Meridian保證,夠好了吧!可是價格還真不便宜……

四、PC大戰Mac:這是個人電腦選擇的老問題,雖然Mac的市場佔有率比PC低得多,但這幾年Mac急起直追,還可以同時跑Windows,又沒病毒問題,跑音樂起來很順。PC呢?比Mac便宜得多,可是比較會當機,為了避開Windows處理音樂的核心程式「污染」的音樂,還要加裝驅動程式或外掛軟體。光是講PC和Mac兩者的差異,恐怕就可以獨立寫一篇專題了,一般人怎麼選?這還沒講到作業系統(OS)的問題,Linux大概沒人想用,但Windows總該是大宗了,可是Windows 7就有好多種,還有人說老XP硬體要求比較低,比較好跑,到底該怎麼選?
不論桌機還是筆電,PC還是MAC,加上一部USB DAC就是方便好用又兼顧聲音表現的電腦播放解決方案。
回到文章的主題:「該買一套音響專用的電腦嗎?」其實真正「音響專用」的電腦,大概只有Meridian Sooloos做得最成熟,從硬體到軟體都一氣呵成,上述有關電腦設定的問題幾乎都不存在,不過價格也不在一般人想進入電腦音樂世界的範圍內。但我們經常遇到電腦設定的相關問題,主要都是「一機多用」造成的困擾,一部電腦同時要上網、寫報告、玩Games、看電影、聽音樂……,各式各樣的音樂播放軟體搶佔「獨佔權」,每裝一個新的軟體就會更改副檔名相關,造成既有的設定改變。
Meridian 808.3
如果不想花大錢買一部「音樂專用伺服器」,改變「多工處理」的想法,買一部普通的電腦,加裝比較好的音效卡,「專門」用來聽音樂,可能是經濟省事的解決方案。當然,如果是電腦高手,以上問題全部不在此限。想想以前聽音樂不也就靠那一部CD唱盤嗎?換上擁有多功能力的電腦,反璞歸真只做「單一功能」,純粹聽音樂,就不用怕電腦常常鬧脾氣了。「專屬」未必要「高檔」,現成桌機重新整理一下,簡化功能,再連接到優質的USB DAC,進入電腦音樂的世界一點都不困難。




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作者: udwylfeb
  (2011-03-22 21:50)
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