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網路的下一個十億:需要超越商業思維

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大約二三年前,資訊產業界出現有關網路使用者下一個十億的討論。絕大多數人認為,下一個十億很快就會來到,而且,從過去十年的發展經驗來看,下一個十億的誕生,看起來似乎水到渠成。深思熟慮者,很快會發現事情絕非如此簡單。雖然我們早已熟悉借助電腦網路的日常生活,但是,離開台灣到柬埔寨,當地的每千人只有六台電腦,到了印度的鄉村,甚至有78%的人沒有聽過網路。究竟要怎麼讓這羣人成為網路的使用者?由他們所構成的下一個十億,又會對於網路世界帶來什麼衝擊?由於關乎全球產業的未來發展,能否正確回答此一問題,儼然成為資訊業者和網路資源分配者,所面臨最迫切的功課。

下一個十億意味著什麼?

究竟網路的下一個十億意味著什麼?加拿大的吉斯特(Michael Geist)教授於2007年12 月在BBC網站上刊登的一篇文章,曾對此深入剖析。他認為下一個十億將為網路所帶來新商業機會和社會文化衝擊。毫無疑問,下一個十億網路使用者的出現將帶來龐大商機。當現有使用者對於軟硬體需求已經欲振乏力,資通訊產業不得不將利潤來源轉向新的使用者,而這些使用者和既有使用者之間截然不同的特質,及所衍生的不同需求,將使新使用者的出現為資通訊產業帶來新一波革命。按照目前的推估,新使用者可能絕大多數來自開發中國家的低所得人口,新使用者所需要的電腦,不會是滿載各種多媒體應用的複雜電腦,反而是節能好用的簡易電腦。免費和便於在地客製化的開放源碼軟體(open source code),可能更適於購買軟體能力有限的新使用者,至於低廉和突破地理限制的無線通訊和衛星傳輸,則將取代寬頻成為主要的網路傳輸途徑。

對於下一個十億的革命展開積極行動者,最著名的莫過於由麻省理工學院媒體研究室(Media Lab)創辦人之一尼葛洛龐帝Nicholas Negroponte所提出的「百元電腦」計畫(One Laptop Per Child, OLPC)。西方資訊大廠也紛紛鎖定下個十億的商機,AMD的50x15 計畫,以及英特爾的Classmates PC計劃,都是致力終端設備改善的長期投資。至於諾基亞西門子通信(Nokia Siemens Networks)的「鄉村連接」(Village Connection)計畫,將既有的無線通訊和網路服務延伸到鄉村地區,以及Google、匯豐銀行(HSBC)、和自由全球(Liberty Global)協力推動的「O3b Networks」計畫,透過發射衛星將網路服務帶入非洲及其他新興國家,都是展現資通訊業者藉由傳輸途徑革命,實現下一個十億目標的強烈企圖心。

但是,對於網路擴散所帶來的社會文化衝擊,吉斯特教授談的則相當有限,僅言及新使用者加入會帶來使用本地語言的需要,以及對於言論自由、隱私權、和著作權提出與西方社會迥異的觀點。當然,新興國家希望參與管理網際網路國際組織,以便全球網路政策能夠充分反映他們的觀點,但是,在這個想法還未完全實現之前,許多國家早已積極管制網路內容,以避免網路上的多元思想衝擊在地社會既有的價值體系。最近馬來西亞當局以其言論挑撥種族關係為由,逮捕今日馬來西亞網站編輯拉惹柏特拉(Raja Petra Kamarudin),以及印尼要求網路服務商封鎖Youtube, MySpace, 和其他檔案分享網站,以避免網民接觸到丹麥國會議員張貼的仇視回教影片,都是著名案例。

下一個十億要如何達成?

究竟要多久才能創造下一個十億?網路協會(ISOC)執行長阿莫(Lynn St. Amour)認為,這個目標在十年之內就會達成。但是,這絕非表示企業界可以坐觀其成。推動「鄉村連接」計畫的諾基亞西門子就指出,達成下一個十億必須克服的挑戰有三項,分別是「服務覆蓋率」(coverage and access)、「市場接受度」(market adoption)、和「可負擔性」(affordability)。其中,服務覆蓋率談如何選擇適合的技術,以讓服務提供者有利可圖,進而願意向偏遠地區提供服務。不過,達成廣泛的服務覆蓋率的關鍵在於市場接受度和價格的可負擔性。新興市場的市場接受度,面臨兩方面的障礙,一是當地人民有限的收入,讓他們沒有多餘的經費用於被認為是奢侈享受的新興通訊工具,另外,則是許多人根本不知道網路是什麼。LIRNE Asia的研究就發現,在印度的鄉村地區,有高達78%的人沒聽過網路,在巴基斯坦和泰國,這個數字則分別是49%和43%。至於可負擔性,除了價格可以接受之外,在使用方式上也得讓一般消費者容易使用。

上述問題中,西方大廠最關注的,還是成本問題。諾基亞西門子的研究指出,大多數使用者可接受的成本是5美元,這不是既有廠商所能提供的。短期來說,部分開發中國家採取的硬體分享模式,是可以快速提昇使用率的作法。長期來看,還是要通過科技創新和適當的商業模式降低成本。至於市場接受度的問題,則要提升消費者對於網路與生活福祉關聯度的認識。事實上,民眾對於資訊的需求廣泛而迫切,根據國協電信組織(Commonwealth Telecommunications Organization)的調查,民眾最需要的資訊有工作機會、市場、教育、銀行、醫療、和旅遊。而通過上述資訊的提供,將提高各種商品價格的透明度,進而減少低收入民眾花費於交通和食物的費用,當然具有極大的市場潛力。誠如,甲骨文首席設計師Raul Goycoolea的公開宣示,資訊服務是未來網路使用者成長的關鍵,而與生活息息相關的服務和大眾娛樂,則是未來資訊服務的主要領域。

下一個十億:商機還是責任?

其實,讓貧窮人口享受資訊科技,顯然不是市場機制可以完全解決。因此,在各國境內需仰賴普及服務,確保偏遠地區人民享有一定品質的電信服務。放大到國際社會,如果缺乏國際協力合作,要期待缺乏財力的國家,獨力提供其貧窮人口的網路服務,並以為如此就能帶來下一個十億的使用人口,的確令人存疑。以電視機為例,發展數十年至今也尚未完全普及,貧窮國家如孟加拉,到2000年也只達到每千人七台的普及率。那麼,我們如何能期待貧窮民眾在沒有電視機的情況下卻願意花錢購買電腦和按月繳交網路服務費呢?如果政府和產業不能夠創造合理的目的,網路使用擴散很難跳脫西方大廠商業策略的刻板印象。

其次,對於下一個十億所可能引發的社會文化衝擊,早在過去幾年陸續出現。在當今的十四億的網路使用人口之中,已經有五億七千萬來自亞洲,一億三千萬來自中南美洲,九千萬來自中東和非洲。換句話說,有將近一半的網路使用人口居住於發展中國家。因此,下一個十億所衍生的社會文化衝擊,早就是現在進行式。目前國際社會所看到的調整,是在網路使用中加入對於多語言的尊重,如網域名稱引入多語言模式。但是,目前仍然看不到的,是在較難以容忍異質言論的社會,面對當地政府對於網路多元言論所採取的嚴密管制,西方的資訊大廠將如何應對?根據無疆界記者組織所列出嚴密監控網路,被視為網路敵人的國家,有不少是近幾年網路使用人口快速增長,又因其人口規模為具有極大市場潛力的國家,如亞洲的越南、中東的伊朗、以及非洲的奈及利亞,這三個國家各自具有近億的人口規模,在過去八年網路人口成長了數千倍,西方大廠在進入這些市場時,要不要接受他們的管制措施,如果當地政府需要網路使用者的名單,在當地提供服務的公司,要不要提供呢?說回頭,在這些國家之中,網路使用者的擴散,難以避免對於箝制言論措施的妥協。究竟西方大廠在這些國家如何處理他們對於全球公民社會的社會責任,這恐怕又是商業邏輯掛帥之下,不能說的秘密。

把視野從全球放回台灣,以商業利益的角度來看,我們必須認識網路的擴張絕非單純是所得的函數,而是文化變遷的結果。要在新的市場扎根,必須結合在地的語言文化,發展新的服務內容。無論軟硬體,不是趨於便宜,就是其附加價值掌握於西方大廠,如何發展掌握在地的語言文化,發展合適的商業模式,貼近貧窮人民的喜怒哀樂,才是新興市場致勝關鍵。從擴大國際參與的角度來看,政府過去致力於推動數位機會中心,但是,我們的努力有太多奠基於科技萬能的想像,而缺乏對於上述社會責任的反省。如果能將兩者有效結合,不但可以在我們的軟硬體之外,有更廣泛的發展策略加惠受援助國家,也可以藉此參與國際社會對於縮減數位落差的辯論,從而提升我們在國際社會的影響力。

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作者: xavier
  (2008-10-07 14:48)
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