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看到美国穷人的日子,我完全崩溃了

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美国是世界上屈指可数的富裕国家之一,但这里也不乏沿街乞讨者和无家可归者,还有一些住破旧房屋的穷人。美国通常把穷人称为“低收入者”,而各州对“低收入”的定义有所不同。在记者暂住的密苏里州,月收入少于下列标准的就算是穷人了:单身家庭1064美元;2人家庭1427美元;3人家庭1789美元…… 每增加一个家庭成员,这个数字增加363美元左右。

吃和穿:饿不死冻不着

美国人口普查报告显示,超过10%的美国人生活在贫困线以下。对于穷人来说,首先要解决的自然是温饱问题。符合低收入标准的美国公民或永久居民 (持绿卡者),可以向政府申请食品券(Food Stamps)。人口不同的家庭每月可获得的食品券最高金额如下:1人家庭155美元,2人家庭284美元,3人家庭408美元,4人家庭518美元,5人家庭615美元,6人家庭738美元,7人家庭816美元,8人家庭932美元。8人以上家庭每增加一个成员,可多领117美元。这种食品券就像一张不可透支的银行卡,政府每月把钱打入卡里,持卡者只能在商店购买面包、水果、蔬菜、肉类、鱼类、奶类等食品,而不能用于烟酒等其他生活用品的消费。

记者认识的一位中国朋友,移民到美国之初,日子过得相当艰难。她自己一时没找着工作,先生生病失业在家,一家3口顿时成了无收入家庭。“政府和社区很关心我们,寄来了很多信件,教我们如何申请各种各样的补助,生怕我们饿死!”后来他们每月领到了上千美元的救济金和300美元左右的食品券,渡过了难关。

根据美国农业部的统计,申请食品券的美国人平均每餐有1.05美元的补助。1美元在麦当劳只能买到一个最便宜的汉堡包,如果没有其他收入来源,仅靠食品券是肯定吃不饱的。不过,美国的非政府组织(NGO)比较发达,他们也会为穷人提供帮助。

哥伦比亚市有一个专门为穷人提供免费食品的民间组织----“食物银行(Food Bank)”,设有145个以教会为依托的点,便于穷人就近领取食品。记者特地到市内的一个点观察,许多穷人开着汽车来,凭着一张写着户主姓名、社会安全号、家庭人口数等信息的红色卡片,进来挑选食品。货架上摆放着面包、麦片、炸薯片、葵花籽、饼干、甜点等干货,冷藏柜里还有水果、蔬菜、玉米等,看上去像个小超市。除面包外的其他食品都按家庭人口限量供应,每个家庭每月只能领取一次。面包则可以无限量领取。有了随时可取的面包,至少可以保证饿不死人了。

这些免费食品是哪儿来的呢?工作人员兰迪告诉我,大部分是食品店或生产厂家捐献的,也有个人送来的。那些即将过期的蔬菜、水果,在超市不好卖了,老板就会主动打电话给食物银行,让他们开车来拉走。兰迪说:“这些食品在这里一般只能存放一两天,如果没有被拿完,过了有效期我们就会扔掉,或给农场喂牲口用。”

据密苏里中心食物银行提供的资料,去年他们共向穷人发放2000多万磅的各类食品,价值3000多万美元,每月受惠者多达8万人。值得一提的是,那些向慈善机构捐赠钱或食品的企业和个人,可获得部分免税的优惠。这也是政府鼓励企业和个人资助穷人的政策之一。

怎样才能申请到那张免费领取食物的红色卡片呢?兰迪递给我一张空白的“家庭状况表”,上面列有姓名、地址、电话、社会安全号、种族、家庭人数、工作状态(全职、兼职、失业、退休)、月收入、是否有政府食品券等项目。低收入者只要来这里如实填写这份表格,就可以当场得到领取食品的卡片。申请人是否需要出具收入证明?兰迪说不需要,完全靠个人自觉。

由于没有严格的审查制度,难免有人冒领食品。据说,曾经有位来自某国的访问学者也来食物银行领取免费食品,后来信息反馈到邀请他的大学,这位贪小便宜的学者不得不提前回国。

“但是,对于真正的饥饿者,不管他在美国的身份是否合法,都可以来这里领取食品。”兰迪说,即便是偷渡客,他们也不会向移民局报告,“因为我们的最低目标是保证这个地方没有人饿死”。

记者注意到,在这个食品供应点外面,有一个放着旧衣服的筐子,一位黑人老太太正在里面翻拣衣服,然后把挑好的衣服放在自己的蓝色小汽车里。兰迪说,人们把旧衣服捐献到这里,集中到一起,谁需要都可以随便拿。

避难所:无家可归者的“家”

“衣食”解决了,接下来是“住行”。据报道,46%的美国穷人家庭拥有自己的房屋,75%的美国穷人家庭拥有一辆汽车。相当多的美国穷人没有自己的房产,甚至有人无家可归。

为此,美国政府花巨资为这部分人提供廉租房。低收入者均可提出申请,一旦获准,不仅房租大大低于市价,而且只需缴纳不超过家庭收入30%的租金,差额部分可凭住房券向政府兑取现金。在纽约的黄金地段有座叫“孔子大楼”的公寓,就是当地政府为低收入的华人提供的廉租房。

有些穷人觉得租住在公寓楼不舒服,如果想自己买房子,也可以享受政府提供的各种购房优惠,比如可申请抵押信贷证书,10年内享受个人所得税的抵免。根据4年前布什总统签署的补助无房户买房的法案,凡有能力支付月供款、但无力支付首付款的美国家庭,均可申请低收入家庭特别资助,政府将为他们交首付款和办理房屋过户手续的有关费用。廉租房的申请往往需要一个过程,“排队”是免不了的,不可能“立等可住”。

那些因自然灾害等原因突然失去家园,或因其他原因无力支付房租的人怎么办呢?这时非政府组织又开始起作用了。

记者曾经采访过当地一家由基督教组织“救世军(Salvation Army)”筹办的“避难所”。这是一座两层的楼房,共有61个床位,无家可归者可以申请到这里来免费吃住。这里有家庭间(两张并排的上下床、独立卫生间),有男人间(16张床位、共用卫生间)和女人间(12张床位、共用卫生间),食堂、电视图书室、健身房、教室、电脑室、洗衣房、儿童游乐场一应俱全。

避难所负责人詹姆斯介绍说,这里常常客满。住在这里的人,短的一两天,长的达两年之久。有人刚来的时候一无所有,避难所还为其提供衣服和洗漱用品。住在这里的人必须遵守相关规定,不准吸毒、喝酒,晚上10点半熄灯,早上6点半起床,白天必须出去找工作或接受社区的免费职业技能培训。找到工作之后,收入的10%用于交房租,65%由避难所代为保管,攒够了2500美元,就可以离开避难所到社会上租房子独立生活了。

避难所也为社会上的人提供免费午餐,任何人只要签个名就行。詹姆斯邀请我一起到食堂用午餐,我是最后一个签名的,在我之前有31个“蹭饭”的人。午餐很简单,一块夹着奶酪的面包,一勺拌酱的豆子,一勺蔬菜色拉,还有一杯牛奶。詹姆斯说,来这里吃免费午餐的基本都是些老面孔。

在纽约和密苏里州,我都见过有人睡在路边或废弃的车厢里。既然有“避难所”,为何还会有人流落街头呢?詹姆斯说,这些人多半是酒鬼或吸毒者,他们找不到工作,也不愿意受约束,就喜欢流浪,谁也帮不了他们。

詹姆斯告诉记者,这个避难所每年耗资50万美元左右。这么多钱从哪儿募集而来?他说,联邦政府和州政府分别拨款3.5万美元和7000美元,大部分靠企业和个人捐款。曾经有个老人捐赠的遗产就超过100万美元。

穷人反而不担心生病

在美国,看病非常昂贵,住院一天的费用约等于一个普通工人一个月的收入。但是,对于穷人来说,反而不用太担心,因为他们可以向政府申请免费的医疗保险。即便没有医疗保险,有病也尽管上医院看,医院会先看病后再寄账单,即便交不起高额的医疗费,还可以和医院讨价还价或申请缓交。

记者在美国看过几次小病,尽管我买了医疗保险,但每次自己还得再掏上百美元。付账时我声明自己是低收入者,医院一般会给我按七折或八折结算。我问收款员,如果有人确实付不起账怎么办,她说可以“分期付款”,每个月付50美元以上就行,付完为止。她还告诉记者,真正拖欠医疗费的往往并不是穷人,而是那些中低收入者,因为穷人的医疗费由政府埋单了。

通过富人的缴税,美国穷人有机会分享到经济发展的成果,所以他们一般没有强烈的生存压力,没有强烈的反社会尤其是仇富情绪。当然,美国也经常发生一些反社会的暴力事件,但基本上是零星的、局部的。把贫富差距控制在一个适度的范围,穷人的生活有了基本保障,社会的稳定和发展才会有根本保障。

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作者: TONYCYCU
  (2008-06-02 12:05)
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